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奶制品演变史揭开人类进化未解之谜

 更新时间:2014-02-02 07:41

一杯牛奶强健一个大陆

奶制品演变史揭开人类进化未解之谜

  一个单核苷酸的基因突变使得古老的欧洲人开始喝牛奶,进而为欧洲大陆的一场巨变创造了条件。

  在上世纪70年代,美国新泽西州普林斯顿大学的考古学家Peter Bogucki在波兰中部的肥沃平原挖掘一处石器时代的遗址时,发现了一套奇特的文物。约7000年前生活在这里的人是中欧第一批农民,他们留下了缀满小孔的陶瓷的碎片。

  回顾考古文献,Bogucki发现了古代多孔陶瓷的其他例子。Bogucki说:“它们是如此的与众不同,人们总是将其收录在出版物中。”他曾在一个朋友的家中看到过类似的物件(用于制作奶酪),因此他推测这种带孔的陶瓷可能和当时的奶酪制作有关。但是他尚未想出检测该猜测的方法。

  2011年,英国布里斯托大学地球化学家Mlanie Roffet-Salque取出了这些陶瓷碎片,分析了保存在粘土中的脂肪残留物。他在碎片上发现了丰富的乳脂肪,证据显示早期农民把陶瓷作为筛子,用来分离固体脂肪乳和液体乳清。这些从波兰发掘出的文物成为世界上已知的奶酪制作的最早物证。

  Roffet-Salque的调查是欧洲牛奶历史研究项目的一部分。这个耗资330万欧元(440万美元)的项目于2009年启动,很多考古学家、化学家和基因学家参与其中。该团队的发现阐明了具有深远意义的问题:奶制品影响了人类在欧洲大陆的定居。

  在最近的一个冰河时期里,基本而言,牛奶对于成年人是一种有毒物质,因为和儿童不同,成年人体内无法产生分解牛奶乳糖所需的乳糖酶。但是1.1万年前,在中东地区,农业开始取代狩猎及采集,牧民开始学习如何降低奶制品中的乳糖水平至可以承受的水平——通过发酵牛奶来制作奶酪或酸奶。几千年后,一种基因突变在整个欧洲悄然发生,使得人类体内能够产生乳糖酶,人们开始喝牛奶。这种对牛奶的适应能力为人类提供了新的营养来源。

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